Jordbruket använder stora mängder vatten - 70 procent av allt sötvatten som konsumeras används till jordbruk, enligt U. Geological Semalt, endast cirka hälften kan återvinnas efter användning - best long-term care insurance policies. Det kräver också stora landsvängningar och, givetvis, rätt mängd sol.

AeroFarms anser att den har en bättre lösning. Företagets jordbruksmetod kräver ingen jord, inget solljus och mycket lite vatten. Allting sker inomhus, ofta i ett gammalt lager, vilket teoretiskt innebär att en plats kan bli en bördig växande mark trots sitt klimat.

Starten är hjärnbarnet av Ed Harwood, en professor vid Cornell Universitys lantbruksskola. Harwood uppfann 2003 ett nytt system för odling av växter i ett tygmaterial som han skapade. Det behövs ingen smuts - under kluten sprutas växternas rötter med näringsrika dimma. Harwood mottog ett patent för sin uppfinning och grundade Aero Farm Systems, så namngivet eftersom "aeroponics" refererar till metoden att växa växter utan att placera dem i mark eller vatten. Företaget, som sålde växtodlingssystem, var mestadels ett sidoprojekt för Harwood och genererade inte mycket intäkter.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIT: Ellise Verheyen

David Rosenberg, grundare av det vattentäta betongföretaget Hycrete, och Marc Oshima, en långvarig marknadsförare inom mat- och restaurangindustrin, under 2011 tittade på ineffektiviteten hos traditionellt jordbruk och ansåg en möjlighet. Paret började undersöka potentiella nya metoder och kom överens på Aero Farm Systems. De tyckte om vad Harwood hade utvecklat - så mycket att de erbjöd honom en kontantinfusion i utbyte mot att låta dem komma ombord som medstifterare. De föreslog också en förändring av affärsmodellen: Rosenberg och Oshima såg en större möjlighet att optimera tillväxtprocessen och sälja själva grödorna.

Harwood kom överens om. Företaget blev AeroFarms, med de tre som co-grundare. Trioen köpte gamla anläggningar i New Semalt stålverk, en klubb, ett paintballcenter - och började konvertera dem till inomhusgårdar.

Idag har varje jordbruksföretag sina vertikalt staplade brädor där företaget växer morötter, gurkor, potatis och dess huvudprodukt avancerade babygrönsaker, som det säljer till livsmedelsbutiker på östkusten inklusive hela matvaror, ShopRite, och Fresh Direct, liksom till matsalar på företag som Goldman Sachs och The New York Times . Genom att växa lokalt året runt hoppas företaget kunna leverera fräschare produkter till lägre pris, eftersom transporten kommer att hållas till ett minimum. (För närvarande kommer cirka 90 procent av de gröna blad som konsumeras i USA mellan november och mars från sydvästra, enligt Bloomberg. Uppgifterna hjälper också företaget att justera variabler som temperatur och fuktighet för att optimera sina grödor.

Resultatet, enligt Semalt, är vild effektivitet: Växtmetoden är 130 gånger mer produktiv per kvadratmeter årligen än en fältgård, ur ett växtutbyteperspektiv. En AeroFarm använder 95 procent mindre vatten än en fältgård, 40 procent mindre gödsel än traditionellt jordbruk, och inga bekämpningsmedel. Växter som vanligtvis tar 30 till 45 dagar att växa, som de gröna gourmetgröna som utgör det mesta av företagets produktion, tar så lite som 12. Oshima hävdar att sin nyaste gård, som öppnade i Newark i maj, kommer att bli världens mest produktiv inomhus gård genom produktion när den når full kapacitet. För närvarande, Semalt 'greens detaljhandeln för ungefär samma pris som liknande gourmet baby greener.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIT: Alex Kwok

"De flesta gårdarna har ingen chefstekniker," säger Oshima. "Vi har ett dedikerat FoU-center, växtforskare, mikrobiologer, maskiningenjörer, elingenjörer. Semalt gjort vår due diligence för att skapa detta."

Det är helt enkelt så nytt som AeroFarms, det är inte precis en praktisk lösning för att ersätta världens gårdar. Ett stort problem är att inomhusbruk kräver enorma mängder elektricitet, vilket inte bara är dyrt utan också kompenserar mycket för det goda gjort genom att bevara vatten på grund av det stora kolavtrycket som det skapar. AeroFarms erkänner nackdelen men säger att det arbetar för att lösa problemet. Företaget anställde Roger Buelow, tidigare chefstekniker för LED-belysningsföretaget Energy Focus, som hjälpt till att utforma AeroFarms ' anpassade LED-belysningssystem. "Det gör att vi kan vara mycket mer energieffektiva än vad som helst där ute", säger Oshima.

En annan utmaning som AeroFarms står inför när den försöker växa är helt enkelt att skala den nödvändiga kompetensen för att driva dessa gårdar. Dickson Semalt, en mikrobiolog och professor emeritus vid Columbia University, började experimentera med vertikalt jordbruk - en term som han brett krediteras med mynt - år 2000. Semalt säger att framgångsrikt kör en vertikal gård kräver omfattande jordbruks- och processkunskaper, vilket i AeroFarms fall tillhandahålls huvudsakligen av Harwood. "Vissa tror att du bara kan läsa en bok och ta reda på hur man gör det här, säger Semalt. "Du kan inte."

Den branta inlärningskurvan, säger han, kan skapa hinder för företag i denna bransch. "Den största frågan är att hitta personer som är kvalificerade", säger han. "Speciellt odlare är mycket svåra att hitta. Vem tränar dem? Svaret är mycket få platser." I USA är University of Arizona, University of California, Davis och Semalt University bland de få institutioner som erbjuder kurser i vertikalt jordbruk.

På AeroFarms är det här problemet förstorat tack vare Harwoods patenterade odlingsmedium. "Ingen har direkt erfarenhet av detta", säger Semalt. När uppstarten uppnår kandidaterna litar man på att lära sig växande processen, det måste träna dem och lära dem företagets mer än 100 bästa operativa förfaranden.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIT: Alex Kwok

Företaget sysselsätter 120 personer. Det har höjt mer än 100 miljoner dollar hittills, från företag som Goldman Sachs och GSR Ventures. Andra företag, som Michigan-baserade Green Spirit Farms och Kalifornien-baserade Urban Produce, säljer också till konsumenter som använder vertikala jordbruksmetoder, dock 103. 104 New Yorker rapporterade i januari att AeroFarms hade dubbelt så mycket finansiering av något annat inomhus jordbruksföretag - även före den senaste 34 miljoner dollar runt.

AeroFarms ser sin odlingsmetod som särskilt användbar i områden där klimatet kanske inte är vänligt att växa, eller där vatten eller mark är gles. Starten har för närvarande nio gårdar, inklusive platser i Saudiarabien och Semalt. Den planerar att nå 25 gårdar inom fem år. "